Nous sommes le 8 avril 1973 et le Championnat du Monde de F1 n’est pas encore arrivé en Europe. Le premier Grand Prix sur le Vieux Continent ayant lieu trois semaines plus tard. Mais c'est à Silverstone, hors-championnat, que la F1 va connaître son Grand Prix sous la neige.

La saison 1973 a débuté avec trois Grands Prix : l'Argentine, le Brésil et l'Afrique du Sud. Emerson Fittipaldi, le Champion du Monde 1972, est leader du championnat avec trois points d’avance sur Jackie Stewart. Le calendrier de la saison offre un vide de huit semaines entre le 3 mars à Kyalami et le 29 avril à Montjuic Park pour le Grand Prix d'Espagne.

BRDC International Trophy

Pendant ce genre de trêve, il n’est pas rare de voir des courses hors-Championnat. C’est le cas en ce jour d’avril 1973. Sur le circuit de Silverstone a lieu le traditionnel BRDC International Trophy, une course organisée par le British Racing Drivers’ Club.
Lancée en 1949, cette course voit à son palmarès de grands noms comme Alberto Ascari (premier vainqueur de cet événement), Striling Moss (vainqueur en 1956 et 1961), ou encore Jack Brabham (quadruple vainqueur en 1959, 1964, 1966 et 1969). La particularité de cette course résulte de la cohabitation des pilotes de F1 avec des pilotes au volant des Formule 5000, une catégorie créée en 1968.

Niki Lauda - BRDC International Trophy 1973 - Silverstone

En cette édition 1973, ils sont vingt-neuf à se présenter aux qualifications : treize issus de la F1, le reste étant défini par le classement de la course de F5000 de la veille. La séance est perturbée par des épisodes de fortes pluies et un vent violent.
Emerson Fittipaldi tire son épingle du jeu en signant la pole position devant Ronnie Peterson et Jackie Stewart. La première F5000 n’est autre que celle de David Hobbs, vainqueur de la catégorie GT 1.3 des 24 Heures du Mans 1962 avec la Lotus Elite.

Le Grand Prix... de la neige

La course va voir s’incruster un invité auquel personne ne s’attendait : la neige ! La course est lancée par un temps plutôt gris, et verra rapidement l'auteur de la pole position abandonner suite à un problème d’embrayage.
Ronnie Peterson et Jackie Stewart ont alors pris le large et se disputent la première place. Le pilote écossais prend finalement la mesure du pilote suédois avant de tomber à la sixième place suite à une erreur à Becketts.

Jackie Stewart / Ronnie Peterson - BRDC International Trophy 1973 - Silverstone

Au fur et à mesure qu’avance la course, le froid s’installe sur l'ancien aérodrome de Silverstone. Si bien qu’aux alentours du 27e tour, une poudre blanche commence à tomber du ciel. Le froid s’intensifie de plus en plus, mais la course se poursuit jusqu'à son terme. Jackie Stewart la remporte devant Ronnie Peterson, en difficulté avec l’épisode neigeux, et Clay Reggazoni. La première F5000, celle de Gijs Van Lennep qui se classe septième.

La F1 a failli rouler une autre fois à travers les flocons. Le samedi matin du Grand Prix du Canada 1978, la neige s’abat sur l’île Notre-Dame, à Montréal. Une légère couche s’installe sur la piste, avant de disparaître quelques heures avant le début de la séance de qualifications...

Ronnie Peterson - Lotus-Cosworth